「我的外貌没变,但心智却慢慢走样。」

「我的外貌没变,但心智却慢慢走样。」

就在我为本书撰写导读的此时,「脑科学」界极为重要的新药试验正面临空前惨烈的挫败。面对「失智症」这样的大脑神经退化性疾病,目前还没有真正能治癒翻转的方法,二个被医界寄予厚望的大型研究,以治疗阿兹海默症的新药临床试验为目的,正式宣告失败,也连带使得相关的研发公司市值暴跌。从这个现况,我们可以了解,大脑的损伤以及退化,仍是临床治疗上极大的挑战,也如大家闻风丧胆的「癌症」一般,到目前为止仍有很大的治疗难度。

也因此,这本书中的内容更显可贵,因为它是一本由脑神经科学家亲述的脑瘤抗癌日记。转移性脑瘤使丽普斯卡博士在生命历程中,陆续出现如思觉失调(俗称精神分裂症)、失智症和双相情绪障碍(俗称躁郁症)等等疾病的症状。

你能想像一位曾是美国精神卫生研究院的大脑专家,连回家的路都认不得,打开手机不知道该怎幺使用APP,对身边的人疑神疑鬼、产生被害的妄想、情绪暴躁低落、视野缺损看不见自己的手吗?

从书中鉅细靡遗的描述,我们能如亲身经历般感受这些罹病的细节,还能深刻了解她与家人之间的互动。高张的情绪潜伏在她的家庭中,他们是如何在一触即发的紧张关係中磨合?她如何从一次次的失望和恐惧中找到出路?而这段艰辛的失控历程,终究迎来了大脑重返清醒的时光,丽普斯卡博士才能如撰写回忆录般,透过本书,让我们有机会一起参与这段用真实人生谱写出的奇幻旅程!

如果很难想像大脑神经系统受损是怎幺样的感觉,试着想想,你曾经戴着耳机听音乐吗?你可能会异常大声地说话,然后被旁人侧目。这是因为我们的对外感知被障蔽了,听不太到周围的声音,耳中却清楚听见只有自己听得见的音乐。这就像我们的大脑生了病,你所感知的世界会跟大家不同,产生认知错乱:或许你会看见或听见什幺,但那是「幻觉」;你会察觉有人处心积虑想害你,但那是「妄想」;你会想不起来自己儿女的名字、认不得明明熟悉的脸庞,那是「失忆」。

这样的情况不只会出现在疾病中。譬如「酒醉」后失控、失态的肇事新闻层出不穷,平常彬彬有礼的人,酒后却会痛殴亲人,甚至执意酒驾,这也是因为酒精会使得我们大脑的「额叶」功能失调。就像丽普斯卡博士在书中描述自己的失控行为一般,脑瘤扩散至她的大脑额叶区域,因此使得这个脑区平时负责的功能无法顺利作用,诸如协助我们解决问题、推理等等。

「额叶」这个脑区就像我们的「大脑侦探」,帮助我们统合注意力、记忆、动作以及情感的行为表现;它也像行为的「煞车系统」,会让我们适当地抑制冲动,思考做这件事、说这句话会带来的后果。这也是为什幺几杯黄汤下肚,我们的大脑额叶失灵,便会无法帮助我们踩煞车,进而失去「同理」的能力,往往带来的就是许多失序行为。这也是丽普斯卡博士在罹病的历程中会出现各种暴躁、苛薄和冷漠行为的原因了。

从丽普斯卡博士的故事中,还能看见一个值得深思的问题,就是社会普遍对许多疾病的汙名化,譬如情绪疾患、疼痛或是失眠。就如头痛虽然痛在脑中,但通常从外表看不出异状。丽普斯卡博士在书中形容她失态的举止:「我的外貌没变,但心智却慢慢走样。」这样的病程,便会使得很多功能性失调的疾病被忽略,甚至被误会。

好几次个案在我的诊间潸然泪下,原因都是同一个,就是他的疼痛、情绪问题、失眠无法被他人谅解,时常经历被误解的难堪:「这应该是想要引起注意的手段吧?」「你是不是得忧郁症了啊?有病就去吃药!」「每天闲在家里,哪来那幺多头痛啊!」我的诊间每天往返许多慢性头痛、长期失眠、慢性疲劳症候群、严重经前症候群的个案,但我看着他们深受疾病折磨,知道真正能击倒他们的,通常都不是症状本身,而是旁人不经意说出一句不尊重的话。

就如丽普斯卡博士在书中描述,即便她已是一位大脑疾病专家,当自己亲身罹病时,某天到医院做脑部影像检查,心里对未知的恐惧和不安已然吞噬了她,将她的气力消磨殆尽。不难想像,一般人在罹患脑神经疾病时,会有多幺无助跟恐慌。

看到这里,或许你会问:那我们该怎幺帮助深陷大脑神经疾患的人呢?以我在神经科临床工作多年的经验,由于这些疾病多半都必须历经长期规律的调理和治疗,其实他们真正需要的是多一点的「理解」,理解经历漫长抗战的每一天,他们都在努力让自己可以活得更好。「尊重」如丽普斯卡博士这样的斗士,就是你可以给他们的最大力量!

丽普斯卡博士描述罹病时,有许多对她的工作和生活影响甚大的症状,包括专注力涣散、健忘、思考迟钝、倦怠等等症状。这些都是大脑神经系统失调时很常见的症状,包括许多忧郁、焦虑、慢性疼痛、失眠的患者,都深受这些症状所苦。这其实就是我们的「大脑三原力」──好的专注力、记忆力和思考理解力受到影响时,会开始出现的脑雾现象(Brain Fog)。

很多人会把健忘、失神,当成一种常见的「文明病」。觉得自己只要可以撑、可以忍就好,却忽略了「大脑」才是我们身体最重要的灵魂系统,掌管了我们的意识、思考、情绪、生命徵象、内分泌、日夜节律、疼痛、平衡和各种重要的感知。只有我们能真正好好自我觉知,省视自己的功能表现状态,才能静下来感知,自己的大脑是否真的健康无虞?还是脑雾已经悄悄笼罩你!

睡个好觉:充足和深层的睡眠,有助于脑细胞的休息和自我修复。良好的睡眠能「巩固记忆」,促进大脑的可塑性,同时增加大脑清除废物的能力。储存「脑本」:保持、培养自己的好奇心,不害怕学习新的事物,培养多维度的生活,可以让大脑持续「保鲜」!吃得好,保持「脑─肠」连结的健康:少吃加工品和甜食,多吃食物原形和多喝水!抗氧化的「地中海饮食」已获证实能预防老化和失智,多吃深绿色蔬菜和水果,食用富含 omega-3 的植物油如橄榄油,和每天一小把的坚果。让身体动起来:维持运动和户外活动的习惯,不但能强化脑部、血管、肌肉骨骼的机能,更能使情绪保持愉悦平稳,像是每天快走十五至三十分钟以上,骑单车和游泳也很好。远离疼痛和发炎:身体慢性的发炎、疼痛,会使我们的大脑也开始产生「神经性发炎」。疼痛不能忍耐,它是身体和你沟通的语言!避免忧郁和寂寞情绪:离群索居的人,罹患失智、高血压、心脏病和忧郁症的风险,确实比一般人高。为了保护大脑,打起精神、乐观正向的生活是必须的。保护「脑─心」连结:心脏病会造成大脑的损伤。我们不但要治疗心脏疾病,还要确保有颗快乐和开阔的心。控制血压和血糖、避免肥胖,藉此可以维持良好的新陈代谢,也能降低身体的发炎反应。

丽普斯卡博士回想罹病过程时曾说:「我面对的疾病就像特别强劲、难搞的对手,要击败它除了需要最新的医疗科技,还需要钢铁般的意志以及身心。」

预防大脑退化是一辈子的幸福关键,专注、记忆和思考这大脑三原力的保健和提升,必须从此刻开始做起。脑神经系统的可塑性是确实存在的,唯独我们是不是真的愿意用对的方法,去活化和启动它潜在的可能性,并且认知我们的大脑有多需要我们!

用更多对「脑科学」的理解,将这份恐惧扭转为更正面的预防力量!拥有正确的动机和脑知识,大脑才能运作得宜,并且为我们贡献更多!